21 oktober 2020

Een surfster dol op algoritmen

Marta Dávila Mateu, alumna Data Science and Knowledge Engineering, reisde in 2016 af naar Maastricht, een voor haar volslagen onbekende Nederlandse stad. Het werd een kennismaking met twee kanten. De afwezigheid van een skatecultuur maakte haar regelmatig depressief. Van de andere kant genoot zij van haar studie, waarin veel aandacht was voor de mathematica achter data. "Van de meeste studieonderdelen profiteer ik nog bijna elke dag."

marta

Maastricht? Marta Dávila Mateu had nog nooit van deze stad gehoord toen zij voor de studie Data Science and Knowledge Engineering (DKE) koos. Ze had de studie aan Maastricht University online gevonden. "Het programma sprak mij aan, omdat de nadruk niet simpelweg op computerprogrammeren lag. Ik wilde meer weten over de mathematica achter data. Alles is data tegenwoordig en ik houd van mathematica. Het programma sloot aan bij mijn interesse." Een buitenkans was dat Nederland wereldwijd bij skaters een 'coole' reputatie heeft. "Skaten en surfen doet mij leven."

Over de studie en met name de (meeste) docenten niets dan lof. Dávila waardeert vooral de persoonlijke benadering. "Het waren geen docenten die alleen maar les kwamen geven en daarna weer weggingen. Ze gaven echt om de studenten en kenden ons allemaal bij naam. Na de les namen ze tijd voor je. Vroegen hoe het met je ging. Vertelden je over hun werk, het academische leven en hun onderzoek." Ze geeft het huidige studenten DKE graag mee als tip. "Blijf na de lessen napraten met de docenten. Luister goed naar hun ervaringen, want het zijn verstandige mensen die veel weten."

Inhoudelijk sprong voor Dávila vooral het projectmatig leren eruit. "Je studeert af met praktische vaardigheden en bent meer dan klaar voor een overstap naar een werkend leven. Van de meeste studieonderdelen profiteer ik nog bijna elke dag."

Waanzinnig bootfeest

Terugkijkend op het studentenleven in Maastricht was er nog meer positief. Haar geweldige vriendengroep, waaronder veel internationale studenten, met name uit Italië. "Het eerste jaar was het veel feesten. Ik herinner me een absoluut waanzinnig bootfeest op de Maas georganiseerd door International Business studenten. Het was de beste party ooit. In de jaren erna heb ik hockey leren spelen en zat ik in een hockeyteam met alleen maar studenten. Dankzij mijn vriendengroep heb ik het leven in Maastricht kunnen volhouden." Er was namelijk helaas ook een flinke tegenvaller.

Maastricht bleek allesbehalve een skatestad en was volgens Dávila eerder een trekpleister voor toeristen. "Daar kwam bij dat het de hele tijd regende en de winters koud waren. Ik kwam uit een badplaats en was zonnig weer gewend. Ik voelde me herhaaldelijk verdrietig en noemde zulke momenten mijn 'Dutch depression'. Achteraf weet ik dat dit kwam doordat ik bijna niet kon skaten. Als ik drie weken niet skate of surf, voel ik me somber. Ik ben dan ook minder productief op mijn werk. Skaten of surfen maakt mij gelukkig en geeft me de energie om door te gaan en gemotiveerd te blijven in alles wat ik doe."

Marta Dávila Mateu behaalde in 2019 het bachelordiploma Data Science and Knowledge Engineering aan Maastricht University. Ze studeerde met eervolle vermelding af via het MaRBLe 2.0-programma. Momenteel ontwikkelt zij als computerprogrammeur software voor de weersatelliet Meteosat, een satelliet van de Europese Ruimtevaartorganisatie ESA. Dávila is een fervent surfer en skater.

marta

Senior functie

De overstap naar werk verliep soepel. Ze beaamt dat dit voor studenten DKE vaak gemakkelijk verloopt. Zo kon zij uit diverse mogelijkheden kiezen in meerdere landen. "Het was niet dat het werk mij koos, maar dat ik het werk kon kiezen." Ze solliciteerde brutaalweg op een senior functie Data en software engineer bij het high tech bedrijf GTD in Barcelona. "Eigenlijk vonden ze mij onvoldoende gekwalificeerd, maar omdat een vriend mij daar had voorgedragen mocht ik meedoen aan de toelatingsprocedure. De sollicitatie verliep geweldig."

Haar werk bestaat voornamelijk uit het upgraden - het accurater en intelligenter maken - van de software van de satelliet Meteosat. Deze satelliet doet weervoorspellingen voor bijna heel Europa en monitort onder andere ook klimaatveranderingen. "Ik dacht dit voor maximaal een jaar te gaan doen en het beste uit deze ervaring te halen, maar ik geniet hier erg van. Ik wilde altijd een academische carrière en onderzoek doen naar de ontwikkeling van algoritmes voor de toepassing van big data. Maar nu ben ik hiervan niet meer zo zeker."

Adrenaline

Vanaf dat ze kan lopen is het balanceren op een surfplank en skateboard haar passie. Ze is opgegroeid in Sitges, een populaire badplaats aan de Middellandse Zee. Dankzij slim tijdmanagement combineert zij het sporten met een professionele carrière. "Ik ga naar kantoor op mijn skateboard en heb het geluk dat ik in de lunchpauze naar het skatepark kan gaan. Dat doe ik ook meestal in de namiddag en op de vrijdagmiddag begint mijn weekend met surftrips. Ik gebruik elke minuut die ik vrij bent om te sporten. In het begin was ik er op mijn werk wat schuchter over. Je wilt een professional zijn en niet afwijken van de anderen. Maar mijn bazen vinden het grappig dat ik beide kan combineren."

Verschilt de skate- en surfscene niet erg van de cultuur van computerprogrammeurs? Voor een deel niet, vindt Dávila. "Beide culturen hebben gemeen dat je iets vaak moet proberen om resultaat te behalen. Het vraagt discipline om het vol te kunnen houden." Maar er is ook een verschil. "Surfers en skaters zijn heel relaxt, willen fun en zijn extreem in hun adrenalineactiviteiten, waar weinig bij hoeft te worden nagedacht. Mathematici en datawetenschappers daarentegen houden van logische uitdagingen en kicken op denkwerk. Via surfen en skaten kan ik mijn werk loslaten, zodat ik er steeds weer vol energie en met nieuwe invalshoeken naar kan kijken. En doordat ik in mijn werk vooral mijn hersenen gebruik en de adrenalineactiviteiten loslaat, kan ik in de sport sterker terugkomen. Zo haal ik het beste uit beide culturen."

Door: Hans van Vinkeveen