19 januari 2021

Anna Schueth, het onzichtbare verlichten met nieuwe 3D microscopietechnologie

Anna Schueth (Department of Cognitive Neuroscience, Faculty of Psychology and Neuroscience) is een postdoctoraal onderzoeker bij FPN. Recent heeft zij een NWO VENI beurs in ontvangst mogen nemen om haar baanbrekende light-sheet microscope prototype, verder te ontwikkelen en te implementeren. Samen met haar collega’s heeft zij de microscoop ontwikkeld “Toen ik de microscoop bouwde in het MHeNs lab (Mental Health and Neuroscience), was het de eerste ter wereld, nu bestaan er zo’n 3 of 4”. UM heeft een troef in handen met deze technologie en de mogelijkheid om deze toe te passen op het onderzoeken van menselijk en dierlijk weefsel. “Ik ben trots dat ik de enige NWO-beurs in het vakgebied Applied and Engineering Sciences aan de UM heb gekregen. Ik denk dat technologische ontwikkelingen essentieel zijn voor UM en haar uiteenlopende onderzoeksprojecten”.

Een vroege start

Schueth in het lab

Op haar zevende kreeg ze haar eerste microscoop van haar ouders. “Ik rende door het huis en de tuin om monsters te verzamelen; ik had zelfs een klein labjournaal. Mijn interesse in de wetenschap begon vroeg en tot op de dag van vandaag blijf ik verwonderd door microscopie. Ik betreed een compleet nieuwe wereld, waar de tijd niet bestaat. Ik ben gefascineerd door het zien van het onzichtbare”. Haar thuisomgeving ondersteunde haar academische passie, in tegenstelling tot een aantal leraren op school. Schueth, ook FEM-ambassadeur bij de UM, gebruikt deze ervaring in haar mentorwerk. Ze ondersteunt en moedigt al 10 jaar meisjes op de middelbare school aan om hun interesse in de wetenschap te achtervolgen. “Eén leraar of één negatieve opmerking zou je niet mogen stoppen om je dromen te volgen, als je ergens passie voor hebt: ga ervoor!”.

Microscopie naar een nieuw niveau

Nu tilt Schueth microscopie naar een nieuw niveau voor hersen- en kankeronderzoek. Haar technologie zal onderzoekers ondersteunen in het, in een keer, analyseren van hersennetwerken en prostaatkankerbiopten. “Met klassieke methodes moet je honderden flinterdunne stukjes van een netwerk of gebied scannen. Daarmee vernietig je ook belangrijke informatie zoals grote 3D hersencelstructuren en aderstructuren. Nu kun je dit analyseren zonder erin te hoeven snijden”.

Toekomstbeeld: kankerdiagnostiek

De microscoop in actie

Niet alleen kunnen dingen sneller en groter gedaan worden, de technologie brengt nog meer mogelijkheden met zich mee. Samen met het de afdelingen Pathologie en Urologie van het Maastricht University Medical Center (MUMC+), kijkt Schueth naar biopten van prostaatkankerpatiënten. “Met de nieuwe technologie kunnen we biopten in het geheel scannen op tumoren, hierdoor zal de kans toenemen dat we ze kunnen detecteren”.  De clinici van het MUMC+ delen het enthousiasme en willen de technologie verder implementeren.

Twee VENI interviews

Schueth kreeg haar VENI bij de tweede poging in 2020, ondanks het thuiswerken met twee kinderen tijdens een moeilijk jaar. “Ik schreef de VENI tijdens mijn zwangerschapsverlof, terwijl ik zorgde voor mijn baby. Het was zeker een uitdaging en de omstandigheden waren niet ideaal. Maar ik wist dat ik het nog een keer moest proberen, ik was al zo ver gekomen”. Schueth deed haar eerste interview in 2019, hoogzwanger, de dag voordat ze ging bevallen van haar tweede kind. Ze gaf alles, maar helaas ging het niet volgens plan. “Ik kreeg weeën tijdens het interview en hoopte letterlijk dat mijn vliezen niet zouden breken. Het was een absurde situatie, maar opgeven was toen geen optie, en nu ook niet. Ik weet waarom ik dit werk doe en ik geloof 100% in de toekomst de technologie. Met de VENI en toekomstige financiële steun, wil ik deze technologie uitbreiden, want dit is pas het begin”.

Door: Thom Frijns