12 oktober 2020
AlumnInspiratie

Wanneer liefde voor koffie en fietsen samenkomt

Ontdek de verhalen achter UM-alumni en hun bedrijven, creatieve projecten, speciale hobby’s, enzovoorts! Deze keer hebben we aandacht voor Fixed Gear Coffee, een koffieketen en -merk gerund door Brian Megens en Shivani Achrekar, die zowel alumni van de Universiteit Maastricht als geliefden zijn. Een gesprek over goede koffie, uitdagingen in coronatijd én smaakvolle toekomstplannen.

fixed_gear_coffee

Brian en Shivani aan het werk in Maastricht.

Brian: ‘‘Voordat ik aan mijn studie begon, had ik een contract als wielrenner op een semiprofessioneel niveau. Maar in het jaar dat ik mocht bewijzen dat ik een plaats waard was in het WorldTour-peloton, ging alles mis. Ik presteerde niet goed en als klap op de vuurpijl explodeerde de ‘doping-bom’ (toen Lance Armstrong en vele andere professionele wielrenners bekenden dat zij doping hadden gebruikt, red.). Daarna verloor mijn team een groot deel van zijn sponsors. Uiteindelijk besloot ik om te stoppen met professioneel wielrennen en me te richten op mijn studie.’’

‘‘In 2016 ontdekte ik ‘fixed gear crit racing’, oftewel races van ongeveer 45 minuten op baanfietsen zonder remmen en met maar één vaste versnelling. Niet lang daarna reisde ik de wereld over voor races, waardoor ik ook in aanraking kwam met specialty coffee: koffie van hoge kwaliteit, zonder toevoegingen. Koffie en fietsen zijn een populaire combinatie, aangezien wielrenners vaak veel koffie drinken vanwege de cafeïne, maar er zijn maar weinig bedrijven die deze twee disciplines succesvol mixen, zeker in Nederland. Daar zag ik een kans voor na mijn afstuderen...’’

Van Maastricht naar Mumbai... en weer terug

Shivani: ‘‘Ik groeide op in Toronto, Canada, waar de koffiecultuur altijd wat verder ontwikkeld is geweest dan in Nederland. Dus toen ik voor mijn studie voor de eerste keer verhuisde naar Maastricht, in 2014, was ik een beetje teleurgesteld in het koffieaanbod. In 2017 verliet ik Maastricht tijdelijk voor werk in Mumbai, waar ik nog enthousiaster werd over specialty coffee en meer te weten kwam over de koffie-industrie. Toen ik terugkwam naar Maastricht, was Brian inmiddels al op zoek naar locaties voor Fixed Gear Coffee. Ik raakte meer en meer betrokken bij het project en uiteindelijk besloten we dat we bedrijfspartners zouden worden.’’

‘‘Aan de voet van de Cauberg – een bekende heuvel in Valkenburg, Nederland, en onderdeel van een van de drukte fietsroutes in Noord-Europa – vonden we de perfecte locatie voor onze koffiebar. We openden er de deuren in augustus 2018. Ik nam de keuken over en creëerde (veganistische) gebaksrecepten, geïnspireerd door mijn reizen. De zoektocht naar goede koffie had eindelijk zijn vruchten afgeworpen!’’

Brian Megens © Tornanti.cc.

In 2016 behaalde Brian Megens zijn bachelorsdiploma European Studies bij de Faculteit der Cultuur- en Maatschappijwetenschappen van de Universiteit Maastricht. Hij besloot zijn studie te continueren aan dezelfde faculteit; hij rondde de master Media Culture af in 2018. Samen met Shivani is hij de eigenaar van Fixed Gear Coffee. Daarnaast werkt Brian als freelance fotograaf voor verschillende fietsmerken, evenementen, en meer.

Weg met melk en suiker

Brian: ‘‘Met Fixed Gear Coffee willen we het beste van specialty coffee en fietsen samenbrengen. Het is een plek waar je kunt genieten van goede koffie en huisgemaakt gebak, terwijl je fietsaccessoires kunt kopen van verschillende merken. Iedereen moet zich welkom voelen – van professionele wielrenners en hobbyisten tot toeristen en mensen die niet eens kunnen fietsen.’’

Shivani: ‘‘In de afgelopen jaren heeft Nederland een ‘kwantiteit over kwaliteit’-koffiecultuur ontwikkeld, waarbij koffie een donker, bitter en vaak een gebrand drankje is, dat veel melk en suiker nodig heeft om drinkbaar te zijn. Bij Fixed Gear Coffee willen we die kijk op koffie veranderen. Daarom serveren we ‘single origin’-koffie met diverse smaakvolle tonen, aangeleverd door de beste branders van over de hele wereld, van New York tot Amsterdam. We focussen op kwaliteit, maar ook op partners met een transparant productieproces en die ervoor zorgen dat koffieboeren een eerlijke prijs krijgen betaald.’’

Moeilijke tijden, nieuwe kansen

Brian: ‘‘We startten Fixed Gear Coffee met een relatief klein budget, zonder leningen. We verzamelden en kochten bijna alles via tweedehands kanalen, met hulp van vrienden en familie. Gelukkig werd onze zaak in Valkenburg een succes en na een tijdje besloten we een tweede locatie te openen in Maastricht.’’

‘‘In maart 2020, toen de coronacrisis net had toegeslagen in Nederland, was onze nieuwe zaak net open. In die tijd hadden we bijna geen buffer meer over, aangezien we net ook hadden geïnvesteerd in nieuwe voorraden en de voorbereidingen voor het nieuwe raceseizoen, dus moesten we snel onze verkoopmethoden aanpassen.’’

Shivani: ‘‘Gelukkig hebben we ook een webshop, dus we konden onze verkoop doorzetten binnen de Benelux. In Maastricht boden we zelfs gratis bezorging. Na de eerste weken mochten we onze winkel in Maastricht weer openen voor take-away koffie; sinds 1 juni 2020 zijn beide locaties weer open. We zijn erg blij, want sindsdien gaan de zaken beter dan ooit.’’

Shivani Achrekar.

Shivani Achrekar rondde de master Public Policy and Human Development in 2015 af bij UNU-MERIT. Van 2015 tot 2017 was zij Programme Coordinator bij UNU-MERIT, werkzaam voor het project ‘The Community of Learning for Africa’, het vak ‘Evidence-based Policy Research Methods for mid-career professionals’, en het GPAC2-programma, dat een gemixt leerprogramma is voor promovendi bij UNU-MERIT.

In 2017 besloot Shivani voor een paar maanden te werken voor een ngo in India, waar ze zich opnieuw bezigheid met onderwijs en gemixte leerprojecten voor scholen in gemeenschappen met een laag inkomen. Inmiddels is zij eigenaresse van Fixed Gear Coffee, samen met Brian.

Baristawedstrijden en raceprojecten

Brian: ‘‘Hoewel de laatste maanden zwaar zijn geweest, zijn we trots dat het fundament van ons bedrijf desondanks sterker is geworden – meer mensen kennen nu onze producten, diensten en de webshop. Ook hebben we meer volgers op sociale media.’’

Shivani: ‘‘Gedurende deze periode konden we ook nadenken over onze volgende stappen. We willen graag duurzaam groeien, samenwerken met andere merken en branders, nieuwe raceprojecten aannemen, en onze community brand ‘Coffee Before Cycling’ verder uitbouwen. Misschien gaan we in de toekomst wel meedoen met baristawedstrijden, samen met onze geweldig koffiebranders. En hopen we veel te leren en te fietsen in de toekomst. Een bedrijf runnen als stel is soms een uitdaging, maar doordat we onze gezamenlijke passies kunnen combineren met ons werk, is het ook erg leuk!’’

Een paar dagen na de publicatie van dit artikel kondigde de Nederlandse regering nieuwe maatregelen aan in het kader van COVID-19. Je kunt echter nog steeds winkelen of take-away koffie krijgen bij Fixed Gear Coffee. Ook de webshop is open.

fixed_gear_coffee
Fixed Gear Coffee, locatie Maastricht.

 

Tekst: Milou Schreuders
Fotografie: Fixed Gear Coffee