3 oktober 2017
Students going the extra mile

Ondernemende studenten runnen veganistische koffiebar

Doe wat je leuk vindt. Dat is het credo van Merel Godelieve Huysse en haar partner Dario Mezini. Hoewel beiden als rechtenstudent afstevenden op een carrière bij een van de grote kantoren in de Randstad, kozen ze ervoor om een veganistische koffiebar in Maastricht te beginnen. Nog geen jaar na de opening is de tweede vestiging van KAFETHÉA een feit.

Ook het feit dat de kaart veganistisch is, maakt KAFETHÉA tot meer dan een ‘gewoon’ café. “Op dat gebied was er nog bijna niks in Maastricht”, vertelt Merel, zelf ook veganist. “Horeca-ervaring heb ik niet, maar ik ben op goed geluk begonnen met het bakken van onder meer veganistische taarten en cupcakes. We maken nu alles zelf. Tuurlijk was dat een risico, maar voor een ondernemer is dat juist een uitdaging.”

Huiselijk concept

Even terug naar het begin. Hoe komt het dat twee studenten Handels- en Ondernemingsrecht kiezen voor een bestaan als horeca-exploitant? “Tja, dat ondernemen zit in het bloed”, denkt Merel. “Toen ik 4 was, verkocht ik al potjes jam op straat. Op mijn 20ste had ik een massagetherapiepraktijk aan huis voor studenten, maar daar moest ik mee stoppen toen ik letterlijk mijn handen kapot had gewerkt. Tijdens mijn studie wilde ik advocaat worden, maar na een poosje werken in Amsterdam wist ik dat dat niks voor mij was. Intussen had ik met Dario, die uit Albanië komt, al veel gereisd. We besloten terug te komen naar Maastricht en hier een koffiezaak te beginnen met een huiselijk concept en plantaardige producten. Door het open karakter van de stad en de internationale ligging en sfeer voelen wij ons echt thuis in Maastricht. Dat misten we toen wij in Amsterdam woonde. Maastricht is een speciale bubbel, en wij horen erin.” Tussen de bedrijven door werkt Dario nu nog aan zijn scriptie, die hij dit jaar hoopt af te ronden.

Als student vond Merel dat er in Maastricht te weinig uitgaansmogelijkheden waren, zeker voor internationale studenten. “In KAFETHÉA vinden we het leuk om mensen samen te brengen. We organiseren bijvoorbeeld potlucks, waarbij iedereen eten meeneemt uit zijn eigen land en dat deelt met alle andere aanwezige gasten. Zo leer je elkaar op een ongedwongen manier kennen. Hetzelfde geldt voor spelletjesavonden. Door samen een bordspel te spelen, krijg je snel een klik met onbekenden.”

Werkplek voor vluchtelingen

Regelmatig stellen Merel en Dario KAFETHÉA beschikbaar voor initiatieven van derden, zoals danslessen voor kinderen, poetry slams of een yogaklasje. In samenwerking met Podium24 bieden ze ook regelmatig vluchtelingen een werkplek. Merel: “Ze krijgen een contract voor een paar maanden. Door wat ze hebben meegemaakt, zijn sommige mensen schuw als ze hier komen. Maar in de horeca moet je wel praten. Langzaam zie je de mensen dan hier uit hun schulp kruipen. Intussen zijn we met alle oud-medewerkers vrienden geworden.”

Sinds half september heeft KAFETHÉA een tweede locatie bij het UM Guesthouse aan de Brouwersweg. “We werden gevraagd of we dat wilden”, zegt Merel. “Een jaar geleden hadden we nooit durven voorspellen dat we nu twee zaken zouden hebben. Wij zijn niet zo van het plannen, we leven in het moment. Dat KAFETHÉA een succes is, komt vooral omdat we doen wat we leuk vinden. Dario en ik doen alles samen; we verzorgen de inrichting, doen de boodschappen, bakken taarten, regelen de boekhouding, noem maar op. Het is de ultieme relatietest, want de vraag is ook: wie maakt de wc’s schoon? Maar het lukt juist, omdat we het samen kunnen doen. We trekken ons aan elkaar op.”

Door: Meyke Houben